El nuevo problema que amenaza a los fabricantes de coches y al mercado automotor

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Una tendencia creciente entre la Generación Z, definida vagamente como las personas nacidas entre 1996 y 2012, está amenazando el mundo de la conducción automotriz. Equipados con aplicaciones para compartir viajes y redes sociales, los “zoomers”, como se les llama a veces, están sacando una licencia de conducir a un ritmo más lento que sus predecesores. A diferencia de las generaciones anteriores, no ven el coche como un billete hacia la libertad o un hito crucial en su vida. La cuestión, para los conductores estadounidenses y para el planeta, es si esta tendencia perdurará.

A los jóvenes no les interesa conducir

En 1997, el 43% de los jóvenes de 16 años y el 62% de los de 17 tenían carné de conducir. En 2020, esas cifras se habían reducido al 25% y al 45%. “Anecdóticamente, oímos que los jóvenes no conducen ni sacan su licencia de conducir tan rápido como antes“, afirma Mark Friedlander, director de comunicaciones del Insurance Information Institute.

La tendencia es más pronunciada entre los adolescentes, pero incluso los miembros de más edad de la Generación Z van por detrás de sus homólogos mileniales. En 1997, casi el 90% de los jóvenes de 20 a 25 años tenían licencia de conducir; en 2020, sólo el 80%.https://4813d51baf6cf6970e20faada7bd57d1.safeframe.googlesyndication.com/safeframe/1-0-40/html/container.html

Los motivos por los que los jóvenes no quieren conducir

Los miembros de la Generación Z señalan muchas razones por las que están dando la espalda a los coches: ansiedad, finanzas, preocupación por el medio ambiente. Muchos miembros de la Generación Z dicen que no se han tramitado una licencia de conducir porque tienen miedo de sufrir accidentes, o miedo de conducir en sí.

Otros señalan el elevado coste de conducir. Los precios de los seguros de coche se han disparado, aumentando casi un 14% entre 2022 y 2023. (El estadounidense medio gasta ahora cerca del 3% de sus ingresos anuales en el seguro del coche). Los precios de los coches usados y nuevos también se han disparado en los últimos años, gracias a una combinación de interrupciones en la cadena de suministro y alta inflación.

Y los miembros de la Generación Z, según una encuesta de Pew, son más propensos a hablar de la necesidad de una acción climática que los miembros de generaciones anteriores.

Nuevas opciones de movilidad sostenible

Los e-scooters, las e-bikes y los viajes compartidos también ofrecen a la Generación Z opciones que no estaban al alcance de generaciones anteriores. (La mitad de los usuarios de viajes compartidos tienen entre 18 y 29 años, según una encuesta de 2019). Y los Gen Zers tienen la capacidad de hacer cosas en línea -pasar el rato con amigos, tomar clases, jugar juegos- que solían estar disponibles solo en persona.

Que este cambio sea duradero dependerá de si la Generación Z actúa por preferencias inherentes o simplemente pospone hitos vitales clave que suelen impulsar la compra de automóviles. Casarse, tener hijos o mudarse fuera de los centros urbanos son cambios que animan (o, según se mire el sistema de transporte público estadounidense, obligan) a conducir más.

Según Noreen McDonald, catedrática de Planificación Urbana de la Universidad de Carolina del Norte en Chapel Hill, esas fases “se están retrasando sistemáticamente”. La generación Z es más propensa a vivir más tiempo en casa, a cursar estudios superiores y a casarse a los 20 años.

La generación que no va a ninguna parte

La generación del milenio pasó por una fase similar. Hace aproximadamente una década, muchos artículos de prensa e investigaciones señalaban que la generación del milenio -a menudo definida como los nacidos entre 1981 y 1996- rehuía los coches. La tendencia era tan pronunciada que algunos investigadores la bautizaron como la generación “que no va a ninguna parte”.

Este cambio ha repercutido en las carreteras y autopistas del país. La media de kilómetros recorridos por los jóvenes descendió un 24% entre 2001 y 2009, según un informe del Frontier Group y el U.S. Public Interest Research Group. Al mismo tiempo, los kilómetros recorridos por persona en Estados Unidos, que habían aumentado durante más de 50 años, empezaron a estancarse.

Los investigadores de entonces no sabían si la tendencia se mantendría. “En aquel momento se especulaba con que los millennials acabarían conduciendo tanto como los baby boomers” una vez superadas las mismas etapas de la vida, explica Zhang.

Las generaciones qué más conducen

Pero según un estudio que Zhang y sus coautores publicaron el año pasado, los millennials adultos siguen conduciendo cada día un 8% menos que los miembros de la Generación X y los baby boomers. A medida que los millennials han crecido, se han casado y han tenido hijos, la distancia que recorren en coche ha aumentado, pero no han cerrado del todo la brecha con las generaciones anteriores.

Es demasiado pronto para saber si ocurrirá lo mismo con la Generación Z. Sus miembros más jóvenes sólo tienen 10 años, y la pandemia de covid-19 probablemente haya interrumpido algunos planes de conducción de los Gen Zers de más edad. Los investigadores dicen que se necesitarán más estudios para evaluar si los Zoomers acaban conduciendo incluso menos que los millennials.

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