Verstappen aguanta a Hamilton para ganar en Austin

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Max Verstappen ha aguantado a Lewis Hamilton durante las últimas vueltas del GP de Estados Unidos F1 2021 para conseguir una nueva victoria y poner algo más de distancia respecto al inglés en el Mundial de Pilotos.

Decimoséptima cita de la temporada 2021, la cual se presentaba con un cartel muy especial tras su ausencia del año pasado debido a la pandemia del coronavirus. Todos los pilotos tenían muchas ganas de volver a Estados Unidos e incluso algunos se han atrevido a presentar cascos especiales con toques ‘tejanos’, pero lo realmente interesante estaba en la pista, ya que teníamos un nuevo asalto por el título en el bacheado circuito norteamericano.

El Gran Premio comenzó con dominio aplastante de los Mercedes en la primera sesión de entrenamientos libres, pero la historia cambió a partir de la segunda: Sergio Pérez lideró las dos siguientes sesiones anteriores a la clasificación y empezó a destapar el potencial de un Red Bull RB16B que quería ser protagonista aquí. También hubo ‘lío’ entre Hamilton y Verstappen en los Libres 2, lo que hizo que la tensión fuese ‘in crescendo’.

Max Verstappen no había dominado ninguna sesión de entrenamientos libres, pero llegó a la clasificación lleno de confianza pese a unas grietas que aparecieron a última hora en su monoplaza y, con una sensacional vuelta en la Q3, consiguió su duodécima Pole en la Fórmula 1. Lewis Hamilton fue segundo, pero Sergio Pérez se quedó a sólo 15 milésimas y Valtteri Bottas, aunque clasificó cuarto, saldría hoy noveno por sanción.

En cuanto a la lucha por la tercera plaza del Campeonato de Constructores, la Scuderia Ferrari sacó brillo a su nueva unidad de potencia para batir a los McLaren: Charles Leclerc saldrá hoy cuarto, justo por delante de un Carlos Sainz que tendrá estrategia diferente –neumáticos blandos para el inicio–; Daniel Ricciardo lo hará desde el sexto lugar y Lando Norris desde el séptimo. Los pilotos de AlphaTauri completaron ayer el ‘top 10’.

Los Alpine, que se habían mostrado poco competitivos durante el fin de semana, aprovecharon para cambiar la unidad de potencia de Fernando Alonso, así que saldría desde el fondo de la parrilla. El asturiano se limitó ayer a dar rebufo a Esteban Ocon, quien se tuvo que conformar con el undécimo lugar. Sebastian Vettel y George Russell también tenían sanción, así que tendríamos una carrera con emoción en todos los frentes.

Las previsiones meteorológicas auguraban lluvia para esta mañana, pero la realidad es que la carrera ha comenzado bajo un sol de justicia, con el asfalto a una temperatura de 36ºC. Con estas condiciones, Pirelli Motorsport determinaba que la estrategia óptima pasaba por realizar dos paradas –dos ‘stints’ con neumáticos duros y otro con medios–… aunque sobre la mesa también estaba la opción de hacer una parada con medios y duros.

La salida de Max Verstappen no ha sido buena y ello ha dado alas a un Lewis Hamilton que se ha abalanzado sobre el neerlandés por el interior de la primera curva. Sergio Pérez también ha tratado de sacar tajada, pero finalmente ha dejado vía libre a su compañero. Charles Leclerc ha mantenido la cuarta posición y Carlos Sainz, tras pelear duramente contra los McLaren, ha caído al sexto lugar, entre Daniel Ricciardo y Lando Norris.

Por detrás, Yuki Tsunoda ha aprovechado sus gomas blandas para situarse octavo, delante de Valtteri Bottas y Pierre Gasly. Más atrás, Fernando Alonso ha ganado hasta tres posiciones para auparse al decimosexto lugar, por delante de los Haas, Lance Stroll y Nicholas Latifi –estos dos últimos han tenido un incidente en la primera curva–; también Sebastian Vettel ha ganado algunas plazas para colocarse decimoquinto… ¡y George Russell ha pasado de la última posición a la decimocuarta!

Las dos primeras vueltas de Hamilton no han sido especialmente buenas y Verstappen aseguraba vía radio que estaba deslizando mucho. El neerlandés no se despegaba de su rival, así que en la tercera vuelta podía abrir el DRS. En la zona trasera, Esteban Ocon se ha visto obligado a pasar por la calle de ‘boxes’ para un cambio de alerón delantero tras un toque en la primera vuelta –el francés ha colocado el neumático duro–.

Pasadas las primeras ocho vueltas, Verstappen seguía a sólo unas décimas de Hamilton, pero no lograba adelantar al heptacampeón pese a que se le veía mejor ritmo. En el grupo trasero empezaban a parar algunos pilotos, incluido Nicholas Latifi –ha salido emparejado con Esteban Ocon en la curva uno– o un Fernando Alonso que, tras pelear con Sebastian Vettel en pista, intentaba hacer el ‘undercut’ a varios de los pilotos del grupo.

Ha sido en la undécima vuelta cuando Max Verstappen ha decidido pasar al ataque y ha pasado por el Pit-Lane para intentar el undercut sobre Hamilton. El neerlandés ha empezado a volar con el neumático duro y el inglés se ha visto obligado a seguir en pista; Lando Norris también ha parado en la vuelta 11, mientras Daniel Ricciardo y Carlos Sainz lo han hecho en la vuelta 12 y tanto Sergio Pérez como Charles Leclerc han esperado hasta la 13.

Lewis Hamilton ha esperado hasta la vuelta 14, prácticamente obligado por Sergio Pérez, y ha salido del Pit-Lane en la segunda plaza, a más de seis segundos de Verstappen y con un neumático duro con tres vueltas menos que su rival; Pérez estaba tercero y Leclerc cuarto. Mientras tanto, Fernando Alonso ya estaba decimotercero –y con algunos pilotos sin parar–, a la estela de Antonio Giovinazzi, gracias a su undercut tan tempranero.

Ha sido en ese momento cuando Alonso y Räikkönen nos han regalado una bonita pelea en pista que ha terminado con el finlandés por delante del español. Kimi ha aprovechado sus neumáticos medios para adelantar a Fernando, pero su maniobra ha sido por el exterior de la pista y dirección de carrera ha anotado el incidente. Saltaban chispas entre dos campeones del mundo y el objetivo era la última posición con derecho a puntos. A la postre, dirección de carrera ha decidido que no era necesaria una investigación.

Llegábamos a la vuelta 20 y, aunque Hamilton tenía neumáticos más frescos, no conseguía reducir la brecha respecto a Verstappen por debajo de los seis segundos. Sergio Pérez estaba también a seis segundos del inglés y Charles Leclerc se mantenía cómodamente en la cuarta plaza, por delante de Ricciardo, Sainz y Norris. Simultáneamente, Valtteri Bottas conseguía adelantar a Yuki Tsunoda tras varias vueltas de pelea con el japonés.

Unas vueltas después, Fernando Alonso, con el precedente de Kimi Räikkönen y la ausencia de medidas por parte de dirección de carrera, ha decidido tomarse la justicia por su mano en una pelea con Antonio Giovinazzi: el bicampeón del mundo de Fórmula 1 se ha tirado por el interior de la curva 12 y ha utilizado el exterior de la pista para pasar al italiano. Dirección de carrera anotaba el incidente y, unas vueltas después, pedía a Fernando que dejase pasar a Antonio.

El español ha obedecido, pero el lío estaba ahí… ¡y en la vuelta siguiente ha ocurrido al revés! Antonio Giovinazzi, en su defensa sobre Fernando Alonso, ha aprovechado el exterior de la pista para mantener la posición. Como no podía ser de otra manera, dirección de carrera ha pedido al italiano que devolviese la posición al asturiano. El lío sobre los límites de la pista ha tenido mucho ‘picante’ en esta parte de la carrera.

Mientras en el grupo medio había peleas, Lewis Hamilton ha efectuado un cambio de ritmo. Desde la vuelta 21, el heptacampeón británico ha impuesto su velocidad para empezar a rodar en tiempos de 1’40» bajos, mientras Verstappen sólo podía hacer tiempos de 1’40» altos o 1’41» bajos. La distancia se ha empezado a reducir considerablemente y, en la vuelta 27, la brecha entre ellos ya estaba por debajo de los tres segundos.

Las ‘alarmas’ han saltado cuando Michael Masi ha sacado un coche de seguridad virtual –debido a unas piezas que había en la pista– en la vuelta 29 que ha sido efímero. La posibilidad de parar estaba ahí para algunos, pero finalmente nadie lo ha intentado porque el periodo de VSC ha sido muy corto. Sergio Pérez, por su parte, afirmaba por radio que su sistema de bebida no funcionaba, así que sería una carrera dura para el mexicano.

La carrera ha dado otro ‘vuelco’ cuando, en la vuelta 30, Max Verstappen y Fernando Alonso han empezado el segundo baile de paradas; a Lewis Hamilton le comunicaban por radio que irían un poco más ‘largos’. En la siguiente vuelta entraría Carlos Sainz… y sufriría otro pit-stop malo –5,6 segundos–, lo cual aprovecharían los McLaren para entrar en la vuelta 32. Ricciardo seguía delante de Carlos, aunque Lando estaba por detrás. Leclerc y Bottas esperarían un poco más, con el finlandés como ‘amenaza’ para Sainz y los McLaren.

Pasaban las vueltas y Hamilton seguía en pista, pero obviamente perdiendo terreno respecto a Verstappen. El neerlandés estaba a 12 segundos del inglés en la vuelta 38 cuando una parada son alrededor de 20 segundos de pérdida en este circuito. Ha sido en ese momento cuando Mercedes ha decidido que el heptacampeón pasase por el Pit-Lane y, con una parada de 2,4 segundos, ha salido a casi nueve segundos de Max con un juego fresco de duros.

Serían 18 vueltas hasta el final, una especie de carrera al ‘sprint’, para intentar recortar casi nueve segundos. Es decir, aproximadamente medio segundo por vuelta si Lewis quería ganar esta carrera. El británico decía por radio que la clave estaría en las tres últimas vueltas. Mientras tanto, Bottas estaba ya intercalado entre Sainz y Norris… y en el grupo medio seguían a lo suyo, con Tsunoda, Räikkönen y Alonso en plena batalla.

Después de un par de vueltas de ‘tanteo’ por parte de Lewis Hamilton, el ‘hachazo’ ha llegado en forma de 1’38»485 que ha supuesto restar casi dos segundos a Max Verstappen. Faltaban 16 vueltas y la ventaja se reducía a pasos agigantados. Al mismo tiempo, Carlos Sainz lanzaba su ataque sobre un correoso Daniel Ricciardo –han llegado a tocarse y el coche del madrileño ha quedado dañado– que no quería perder la quinta plaza; Valtteri Bottas acechaba con su Mercedes a sólo un segundo de ellos.

Entrábamos entonces en las últimas diez vueltas y la emoción rebosaba por todas partes: Lewis Hamilton estaba ya a menos de tres segundos de Max Verstappen y, aunque Sergio Pérez y Charles Leclerc tenían sus posiciones prácticamente aseguradas, por detrás venían Daniel Ricciardo, Carlos Sainz y Valtteri Bottas en plena pelea por el quinto lugar; también en el grupo medio había ‘roces’ y Alonso, con gomas medias nuevas que ha colocado en la vuelta 41 –tercera parada–, trataba de remontar.

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